Encontraron en Kenia los restos de un nuevo mamífero gigante, el "gran león africano"

Domingo 21 de abril de 2019 | 13:10hs.
El animal, que no era un felino, habría vivido en la tierra hace 23 millones de años.
Paleontólogos de la Universidad de Ohio, en Estados Unidos, descubrieron una nueva especie de mamífero carnívoro que habitaba la Tierra hace 23 millones de años. Más grande que un oso polar, siete veces más grande que un león, con un cráneo tan grande como el de un rinoceronte y enormes dientes, este carnívoro masivo habría sido parte de los ecosistemas del este de África ocupados por los primeros monos.

En un nuevo estudio publicado en el 'Journal of Vertebrate Paleontology', los investigadores lo bautizaron como "Simbakubwa kutokaafrika", "gran león de África", en idioma swahili.

Este carnívoro gigantesco fue identificado gracias a restos desenterrados en Kenia hace décadas y que habían permanecidos desde entonces en un cajón de los Museos Nacionales de Kenia. Se trata de parte de su mandíbula, partes de su cráneo y partes de su esqueleto.

No se les prestó mucha atención hasta que los investigadores de la Universidad de Ohio, la doctora Nancy Stevens y el doctor Matthew Borths, los redescubrieron, reconociendo su importancia.

"Al abrir un cajón de un museo, vimos una fila de dientes gigantescos que comían carne, claramente pertenecientes a una especie nueva para la ciencia", dijo Borths, investigador postdoctoral de la Fundación Nacional de Ciencia y autor principal del estudio Borths.

Le pusieron 'Simbakubwa' o "gran león" porque el animal probablemente estaba en la cima de la cadena alimenticia en África, al igual que los leones en los ecosistemas africanos modernos.

Sin embargo, 'Simbakubwa' no estaba estrechamente relacionado con los felinos grandes o cualquier otro carnívoro de mamíferos con vida en la actualidad. En cambio, la criatura pertenecía a un grupo extinto de mamíferos llamados hienodóntidos.

El nombre de la especie, 'kutokaafrika', es en swahili "provenir de África" porque 'Simbakubwa' es el más antiguo de los gigantescos hienodóntidos, lo que sugiere que este linaje de carnívoros gigantes probablemente se originó en el continente africano y se movió hacia el norte para florecer durante millones de años.

En última instancia, los hienodóntidos de todo el mundo se extinguieron. Los ecosistemas globales estaban cambiando entre hace 18 y 15 millones de años a medida que los pastizales reemplazaban los bosques y los nuevos linajes de mamíferos se diversificaban.

"No sabemos exactamente qué llevó a la extinción a los hienodóntidos, pero los ecosistemas estaban cambiando rápidamente a medida que el clima global se hacía más seco. Los parientes gigantescos de 'Simbakubwa' estaban entre los últimos hienodóntidos del planeta", comenta Borths.

"Este es un fósil fundamental, que demuestra la importancia de las colecciones de museos para comprender la historia evolutiva", señala Stevens, profesors del Colegio de Herencia de Medicina Osteopática de la Universidad de Ohio y coautora del estudio.

"Simbakubwa' es una ventana a una era pasada. A medida que los ecosistemas cambiaron, un depredador clave desapareció, anunciando transiciones de fauna cenozoica que eventualmente llevaron a la evolución de la fauna africana moderna", concluyó.

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